Mercury-Redstone 2 e lo scimpanzé Ham (1961)

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31 gennaio 2014 di BkS

Sei scimpanzé (quattro femmine e due maschi), venti medici specialisti e veterinari dall’Holloman Air Force Base, Nuovo Messico, dove sono cresciuti e stati addestrati, furono trasferiti a Cape Canaveral, Florida, il 2 gennaio 1961, dove sono stati nuovamente addestrati ai simulatori Mercury. Il giorno prima del lancio furono selezionate due delle sei scimmie scrupolosamente educate: un maschio “Ham” (primario) e una femmina “Minnie” (riserva). Fu tuttavia selezionato “Ham” pieno di energie e buon umore, il nome “Ham” non a caso, in onore all’Holloman Aerospace Medical Center. “Ham” viene dal Camerun, dove veniva chiamato “Chang”, successivamente selezionato dall’USAF nel 1959.

Alle 12:53 UTC del 31 gennaio 1961, Ham viene inserito nella suo apposito abitacolo pronto per il lancio, tuttavia il countdown fu interrotto a causa di un’inverter difettoso e di altri problemi minori.

Finalmente alle 16:55 UTC dello stesso giorno il Mercury-Redstone 2 decollò. Un minuto dopo il lancio il computer di bordo segnalò che l’angolo di volo era troppo alto e continuava a salire. A due minuti, si raggiunse un’accelerazione di 17 g (167 m/s²). 17 secondi più tardi il serbatoio di ossigeno supplementare si svuotava troppo velocemente, nello stesso istante i sensori di bordo avvertirono un cambiamento di pressione all’interno della camera di combustione, causando l’annullamento.

L’angolo di volo troppo alto e i precedenti imprevisti causarono un picco di velocità di 7,540 ft/s (2,298 m/s) rispetto al previsto, 6,465 ft/s (1,970 m/s). Inoltre i retrorazzi, espulsi durante l’annullamento, non potevano essere accesi per rallentare la capsula. Questo causò un atterraggio fuori dal punto previsto, circa 130 mi (209 km) più lontano e un apogeo di 157 mi (253 km) invece di 115 mi (185 km).

Un altro problema si verificò a 2 minuti e 18 secondi al lancio, quando la pressione della cabina calò pericolosamente da 5,5 a 1 lb/cm² (da 38 a 7 kPa). La commissione incaricata di far luce sull’accaduto ritenne che le ripetute vibrazioni danneggiarono le valvole di raffreddamento dell’abitacolo. Tuttavia Ham con la sua tuta non soffrì queste condizioni estreme dell’abitacolo e venne recuperato incolume.

A causa della sovraccelerazione e della spinta del LES (Launch Escape System), si è raggiunta una velocità di 5,857 mph (9,426 km/h) invece di 4,400 mi/h (7,081 km/h) come pianificato. L’apogeo è stato di 48 mi (77 km) fuori dal pianificato. Ham è stato a gravità zero per 6.6 minuti invece di 4.9 minuti come pianificato. La capsula atterrò 422 mi (679 km) fuori dal punto previsto dopo 16.5 minuti di volo. Ham subì un’accelerazione di 14.7 g (144 m/s²) durante il rientro, invece di 3 g (29 m/s²) come dal previsto.

Ham tuttavia dopo tutte queste sofferenze ha fatto bene il suo lavoro, premendo e spingendo le leve circa 50 volte durante il viaggio.

La capsula atterrò alle 12:12 pm. 12 minuti più tardi il primo segnale di soccorso venne trasmesso dalla capsula. La posizione della capsula risultò 60 mi (96 km) lontano dalla più vicina nave di recupero. Ventisette minuti dopo l’atterraggio, un aereo di ricerca avvistò la capsula segnalando e richiedendo le coordinate per il recupero.

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